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美国海军加速推进重型舰载无人机项目

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2015年4月16日,美国海军X-47B无人作战飞机技术验证机的第2架机(昵称“盐狗502”)成功完成历史上首次无人机自主空中加油对接测试。与此同时,美国海上航空系统司令部称,美国海军首次成功实现X-47B验证机的自主空中加油,标志着美国海军航母舰载无人机验证项目(UCAS-D)结束。尽管X-47B各项测试都达到了预期的目的,但为什么美国海军还要结束这一项目呢?主要是因为在X-47B之后还有一项新的舰载无人机计划——UCLASS。

UCLASS是美国海军继X-47B验证机之后,又启动的一项新的舰载无人机计划。据英国《简氏防务周刊》报道,这种新的舰载无人机项目被称为舰载监视和攻击无人机(UCLASS),它将在2020年前后装备部队。随着X-47B无人作战航空系统验证机不断取得进步,以及舰载监视、攻击无人机系统项目的推进,美国海军航母攻击能力正向全新的无人时代迈进。

UCLASS与X-47B

据美国国防部最新公布的《无人系统整合路线图》透露,战略考量和预算现实是其中的两大主要因素。从战略上来看,战略无疑推动着技术的发展。随着美军将重点转向亚太地区,并把“空海一体战”理念付诸实施,无人系统无疑将发挥至关重要的作用。因此,美国国防部一直把发展无人系统作为其全球战略的重要组成部分。但在现实需求上,“空海一体战”理念的实施迫切需要更新的装备作为支撑,而新一代F-35C的装备计划由于技术问题一再延迟,X-47B虽然研制进展比较顺利,但它只是试验验证机,并非是实用的装备,何况其特殊的气动布局被认为与海军对UCLASS项目的预期不太相符,这就为催生UCLASS无人战机创造了先机条件。

另据美国海军航空系统司令部(NAVAIR)无人航空与打击武器项目执行官、海军少将文特新近透露,UCLASS发展策略考虑了经济可承受性,以及海军在确定UCLASS飞机要求时的多项考虑,最为紧迫的目标是尽可能快地在航母上部署UCLASS飞机,哪怕只有几架。由于受到预算和技术的双重制约,文特表示,海军将以“先爬,再走,后跑”(crawl,walk,run)的方式演进UCLASS的低可观测能力。

概念及性能一直在变

UCLASS系统将由无人机、数据链和控制单元、核动力航母(CVN)单元(发射回收单元)和系统保障单元构成。2013年6月26日,美国海军学会网站作了相关报道,美国海军学会(USNI)根据美国海军宣布的UCLASS项目招标书,首次对外披露了UCLASS项目的主要技术要求。值得注意的是,招标书中关于隐身与主要任务使命方面的要求,与早前主要研究机构的预测有较大差别。

招标书中继续采用了关键性能边界(KPP)的术语描述主要性能要求。KPP要求这款无人作战飞机最少能够携带3000磅(1360.8千克)有效载荷,其中空面武器挂载量至少应达到1000磅(453.6千克),并具备挂载500磅重“联合直接攻击弹药”(JDAM)和“小直径炸弹”(Ⅱ型)的能力;在航程方面,当无空中加油,在执行监视任务时,无人作战飞机应可在600海里(1111.2千米)处连续执行2次巡逻任务,在1200海里(2222.4千米)处执行一次巡逻飞行任务;当执行打击任务时,任务半径应当达到2000海里(3704千米);在航时方面,无人作战飞机应当具备现有海军舰载机能力2倍以上的水平,即不少于12小时的续航时间;在通信网络方面,无人作战飞机应当与现有通信系统相适配,还需支持海军拟议中的联合空中分层网络——海上JALN-M;在低可探测与生存性方面,海军并未要求无人作战飞机具备B-2或F-35水平的隐身能力,但需要具备一定的低可探测能力,以满足其在低烈度冲突环境执行打击任务。在高烈度冲突时,UCLASS将仅需为舰队和友邻飞机提供传感器和目标瞄准数据。

然而,这并非是UCLASS的最终概念和指标。2013年12月20日,美国海军航空作战主管、海军少将迈克·马纳泽尔在接受美国海军协会新闻栏目采访时,对UCLASS项目调整做了以下表述:正在研制的“无人驾驶、航母弹射起飞的空中监视与打击”(UCLASS)飞机的起飞重量将达到7~8万磅(31.8~36.3吨),比X-47B舰载无人作战飞机技术验证机的4.4万磅(20吨)大得多;该机的尺寸将与F-14重型舰载战斗机相当。这样的UCLASS飞机要比海军在仅仅6个月前设想的要大得多、强得多。他还明确表示,UCLASS飞机在2018~2020年形成初始作战能力时,海军将获得一型可在非宽松环境中作战的无人机。

对此,美国海军承认UCLASS飞机的概念一直持续变化,并表示海军已增加了对该机搭载武器和传感器包的要求。军方还透露部分方案的机长可达68英尺(20.7米),比F/A-18E/F“超级大黄蜂”舰载战斗机还长8英尺(2.44米);该机将可连续飞行14小时;除用于情报、监视与侦察(ISR)和打击任务之外,海军还希望该机可用作空中加油机,以延伸其舰载战术战斗机特别是F-35C战斗机的航程。另外,UCLASS飞机不会具备和F-35C同等的隐身能力,这样会超出需求;但该机将会具备某种程度的隐身能力。海军还可能考虑为该机配装多枚AIM-120中距空空导弹,将其作为“机器人僚机”,补充F/A-18和F-35C战斗机的空战火力;此时,海军可能会采用E-2D“先进鹰眼”预警指挥机或F-35C长机来指挥UCLASS飞机;但是,有关将哪些任务从有人驾驶军机转移到UCLASS飞机的构想仍在继续演进。

美国海军预计将在2014财年至2020财年耗资37亿美元研制和装备初始的UCLASS系统,大约装备6~24架无人作战飞机,改装1到4艘航母,使其具备搭载能力。美国海军表示,在2030年之前,海军已积累UCLASS的作战使用经验之后,将更全面系统地了解该机为航母舰载机联队带来的改变。

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