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钢铁侠再创奇迹:SpaceX实现人类首次海上火箭回收

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北京时间4月9日凌晨4时52分,美国太空探索科技公司(Space X)成功在大西洋上回收火箭,这也是人类历史上首次实现海上回收第一级火箭。

此次发射时间为美东时间周五下午4时43分,发射地点位于美国佛罗里达州卡纳维拉尔角。Falcon 9升空大约两分半钟后,第一级火箭脱离并开始在控制下返回地球,最终垂直降落到大西洋一艘足球场大小的遥控船上。

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经历了四次失败后,SpaceX终于实现了人类历史上首次在海上回收火箭。这有多难呢?

SpaceX曾打过一个比方:

在陆地平台回收,就如同让你扔一根铅笔飞过帝国大厦楼顶,然后让其在暴风雨中返回落在一个鞋盒上;而海上回收,就如同让铅笔飞过帝国大厦楼顶后,精准落在一块漂浮的橡皮上面,而且不能倒。

此前,它要么爆炸,要么错过了回收点。

Falcon 9

不过,这一次发射前,SpaceX的CEO伊隆·马斯克发推文说,“有很大的可能,Falcon 9会成功。”

马斯克的预感没有错,这次Falcon 9稳稳落在了那艘被他取名为“当然我还爱你”(Of Course I Still Love You)的回收平台上。

贝索斯的私人火箭公司Blue Origin是全球第一个“发射升空后又完好无损地返回地面的火箭”,但是它的火箭只能进行亚轨道飞行,最高飞行速度也远低于猎鹰9号。

去年12月份,Space X成功实现Falcon 9的第一级火箭在目标着陆点着落,是目前唯一实现第一级火箭完全回收的太空轨道运载火箭。

相比陆地回收技术,海上回收技术进一步把发射成本压缩到了极致。由于火箭的降落点往往离发射点很远,所以飞回陆地着陆场需要额外耗费大量燃料。因此,最节省燃料的回收方式就是将回收平台搭建在火箭的自然落点附近,这往往是在海上。所以,尽管海上回收比陆地回收难度大得多,但也更加节省成本。

Elon Musk

那火箭发射成本能降低多少呢?

SpaceX总裁兼首席运营官格温·肖特维尔(Gwynne Shotwell)估计,回收后再发射的费用可以降低30%。伊隆·马斯克则认为,Falcon 9火箭的制造成本高达6000万美元,燃料成本仅为20万美元,即使加上回收后的维修费用,也完全有可能把火箭发射报价降到现在的1/20。

不过,海上回收试验并非本次Falcon 9火箭发射任务的重点。Falcon 9火箭搭载的Dragon太空船将为国际空间站送去1300磅的食物、水和科学设备等,运输物品将支持空间站250项正在进行的实验项目。美国航天航空局预计Dragon太空船将于4月10日早上到达太空站。

SpaceX今年还有15次发射任务。这次回收成功的一级火箭将被修复后用于再次发射。

廉价太空时代的帷幕已经拉开……

北纬40°作者赐稿 文 | 落日

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