Half the truth is often a great lie.

未知的自由:Google X

科技 rock 7035℃ 4评论

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我去过很多地方,但也有许多地方未去,我并不是为了去享受旅行的乐趣,而是为了获得某种未知的自由。每一次,在出发收整行囊的时候,我都会有种奇妙的感觉,仿佛是宇宙洪流要把自己向世界的彼方推送,而那个“彼方”却充满了未知,以及天然的自由。在我看来,人生即是旅行,芸芸众生,不过两种人而已,自由的,抑或不自由的。

绝大多数人,都在日复一日地做着重复性工作,这当然是没有自由的;而另外一些人,却在探索未知的世界,每一个细小的发现,都会重新标定整个人类的知识边界,这在我看来,是“自由”的究极之境。确切地说,这是一种“未知的自由”,因为不晓得路在何方,便会有无穷多种选择的自由。在信息论里,以“熵”(Entropy)来描述某个系统的自由度,简单说来,确定性工作是没有自由的,相当于“熵值”为 0;而选择性愈多,那么系统的“熵值”愈大,自由度也愈大。

通常,我们把这些探索未知的人称作研究员,或科学家。对于巨型科技企业而言,科学家有着不言而喻的重要性,因为这些企业有雄厚的资金储备,并不急于在某项产品上获得短期效益,往往要规划十几年之后的“超级产品”,这种工作,工程师是无法胜任的,需要顶尖的科学家来探索那“未知的自由”。

对“自由”的探索并不是件简单的事情,每一项新发现都极其艰难。然而,这艰难漫长的探索过程,在本质上,却与企业的目标背道而驰。每一个企业,因其固有之商业属性,无可避免地要以追求金钱利益为目标,而且利益越大越好,过程越短越好。随着全球商业竞争的加剧,当年那些巨型科技企业也不得不面对现实,重新思考“自由探索”的必要性。

事实上,自 2008 年以来,科技巨头们正在慢慢剥离自己的研究(Research)机构,有些改之为研发(R&D,Research and Development)机构,有些干脆以减员关闭了事。举例来说,IBM 的裁员已成每年例行之事,仅在今年就计划裁员 13000 人 [1],其中位于德州的半导体研究机构里就裁去了上百人之多 [2],这在当年那个以 Power PC 引领世界处理器潮流的 IBM 来说,几乎无法想象。另一个此前从未拿研究院开过刀的巨头,微软,也在今年关闭了位于硅谷的研究院,波及 50 名研究员,占研究员总数的 5%[3]。

两大巨头尚且如此,更别提诺基亚、摩托罗拉、HP、AT&T、朗讯,这些正在走下坡路的企业。原来被认为是最稳定的科学家们,也变得惶惶不可终日。无怪乎,工业界里有种论调:科学研究,正以宿命之姿走向消亡。

真的如此吗?回答是否定的。这世上,至少还有一个企业,正在雄心勃勃地向长期研究投下巨额赌注。它,就是 Google。

Google 于 2010 年,以“未知”之名,创建了秘密实验室~Google X(X 的意思是:unknown)。Google X 座落在 Google 园区里一个不起眼的边缘处,三层的小楼,没有任何标识,你甚至以为这里只是 Google 的一个仓库。当然,外表的平淡,并不能掩饰其内有的巨大张力。按照 Astro Teller(Google X 的实际负责人)的说法,Google X 的目的是“以十倍的量级来提升现有技术,并打造如科幻一般的解决方案”(improve technologies by a factor of 10, and to develop science fiction-sounding solutions)[4]。

我们先来看看 Google 正在进行的几个研究项目:

Google Glass:开启了穿戴式设备的热潮;
Driverless Car:集成多项先进技术于一体,为人类未来二十年的智能化做出铺垫;
Project Loon:通过气球技术,要让世界上的每一个人都能上网;
Project Wing:以无人机技术,使得城内的快递时间缩短到分钟级别;
Calico:研究“长生不老”之药(Calico并不隶属于Google X)。

这几项研究,在短期内都无法带来金钱上的利益,但却能够在未来极大地推动人类文明的发展。与其它企业研究院不同的是,Google X 的项目,常常需要来自不同领域的人员一起研究,而且这些领域并不仅仅局限于计算机科学。现在,Google X 约有 250 名人员,他们中间有哲学家,艺术家,巡山员,机械专家,甚至还有一名研究员曾经获得过两次奥斯卡奖(Special Effects)[5]。就连 Google X 的主管,Astro Teller,除了是个人工智能科学家之外,还是个科幻小说家。

通常,我们对科学家的定义是:对越来越细小的领域,知道的越来越多(Know more and more about less and less)[6]。然而,这并不是 Google X 要极力招揽的对象。Google X 更倾向于吸纳一些有“哲学思想”的人进来:那些“对越来越宏大的领域,知道的越来越少”的人(Know less and less about more and more,相当于“无招胜有招”的境界)[6]。

其实,单就 Google X 实验室而言,它的创建,本身也体现了“对未知的探索”,因为 Google X 这种揉杂了艺术和科学的研究形式,此前并未出现在任何其它的研究院里。也就是说,工业界的科学研究并没有走向消亡,它不过是被移植到了人文与艺术的“花园”里,升华到了远超以前的高度。

这,就像是一棵小小的鸢尾草,原本孤悬在峭壁之上,当被采摘下来,种在肥沃的花田里时,将会开出绚烂至极的花朵。

[1].http://www.businessinsider.com/ibm-layoffs-expected-2014-2

[2].http://www.myfoxaustin.com/story/22583328/ibm-job-cuts

[3].http://spectrum.ieee.org/view-from-the-valley/at-work/innovation/the-last-day-of-microsoft-research-silicon-valley

[4].http://www.wired.co.uk/magazine/archive/2013/11/start/destination-moon, Oct 2013.

[5].http://www.fastcompany.com/3028156/united-states-of-innovation/the-google-x-factor

[6]. 引自 John M. Ziman 的名言.

文/硅谷寒 36氪

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(4)个小伙伴在吐槽
  1. 望尘莫及
    匿名2014-11-05 11:44 回复
  2. 在短期内都无法带来金钱上的利益,但却能够在未来极大地推动人类文明的发展。
    匿名2014-11-09 20:00 回复
  3. Know less and less about more and more
    匿名2014-11-09 20:03 回复
  4. 看百度在干啥
    匿名2014-11-10 12:25 回复